El héroe de los jóvenes sin hogar

El Padre Richard Estrada fue reconocido por su infatigable apoyo a la juventud desamparada en el área de Boyle Heights

Su nombre, su vida y su ejemplo son sinónimo de amor por sus semejantes. Lo conocen como el Padre Richard Estrada, un personaje que lleva varios años llevando el mensaje de servicio a las calles de Los Angeles. “Antes de ser sacerdote trabajé con jóvenes en la cárcel, la mayoría latinos; y después, ya como capellán en 1980, empecé con el ministerio juvenil”, comentó el religioso, quien el pasado 22 de octubre recibió el premio Héroes Locales 2013 otorgado por KCETLink y Union Bank, un reconocimiento que compartió junto a Robert García, Director de The City Project.

El Padre Estrada es Fundador y Presidente de Jóvenes Inc., una organización sin fines de lucro creada en 1992 y cuya misión es ayudar a los jóvenes desamparados en el área de Boyle Heights y sus alrededores.

“No solo se trata de enseñarles el catecismo, sino de escucharlos y responder a sus necesidades”, explicó el sacerdote, quien añadió que ahora se están enfocando en ayudar a los jóvenes de 18 a 24 años que salen del sistema de acogida (foster care). “Después de que salen de los hogares de crianza, estos jóvenes se las tienen que arreglar por sí mismos; pero muchas veces no tienen casa, ni educación, ni trabajo y se convierten en desamparados. Nosotros les damos albergue, capacitación, les ayudamos a encontrar un trabajo. Esto no es de la iglesia, no queremos imponer religión sino responder a sus necesidades; escucharlos y aceptarlos; guiarlos para que puedan progresar, dijo Estrada.

El Padre señaló que tienen una casita en Boyle Heights donde a los jóvenes desamparados les pueden dar refugio hasta por 30 días y después de ese tiempo los transfieren a un centro llamado Casa Olivares, donde pueden permanecer hasta por 18 meses. “Eso sí, los muchachos tienen que poner de su parte, trabajar, ir a la escuela, envolverse en muchas actividades que tenemos para ellos. No tienen que ser perfectos; si alguna vez se emborracha no por ello les vamos a cerrar las puertas; vemos qué paso, hablamos; somos como una familia”, expresó el cura. “Después, cuando ya están establecidos pueden comenzar a pagar una renta. Estamos consiguiendo apartamentos, casitas con una renta muy baja. También tenemos dos edificios de ocho apartamentos cada uno para jóvenes que tienen problemas psicológicos, quienes reciben asistencia del Departamento de Salud Mental”, agregó.

El apoyo que Jóvenes Inc. ofrece es incalculable. Pero como organización no lucrativa necesita el respaldo de los demás. Afortunadamente cuentan con la ayuda del gobierno estatal, del condado, de corporaciones, de agencias y del público, pero siempre una mano amiga es bienvenida. “Queremos invitar a la gente a que nos ayude, que participen como voluntarios, que colaboren con nosotros. No puede ser que estos jóvenes estén sin hogar, yo diría que es nuestro deber ayudarlos y no solamente una vez, sino continuamente”, finalizó el clérigo.

Jóvenes Inc.
1208 Pleasant Ave., Los Angeles, CA 90033
www.jovenesinc.org
(323) 260-8035

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